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Mistério de mineral raro em Marte é finalmente desvendado

Marte: Mistério de como a tridimita foi parar no planeta foi finalmente solucionado. Foto: Getty Images.
Marte: Mistério de como a tridimita foi parar no planeta foi finalmente solucionado. Foto: Getty Images.
  • Marte: Tridimita é uma forma de quartzo produzida em circunstância muito específicas e raro na Terra;

  • Mineral foi descoberto em altas concentrações na Cratera Gale;

  • Combinação de fatores há 3 bilhões de anos pode ter gerado condições ideais para o mineral surgir.

Desde que o robô Curiosity vem explorando Marte, a existência de um mineral chamado tridimita na Cratera de Gale vem importunando cientistas do setor espacial. Até agora, quando cientistas planetários da Universidade Rice, do Centro Espacial Johnson da NASA e do Instituto de Tecnologia da Califórnia finalmente conseguiram responder esse mistério.

A tridimita é uma forma de quartzo gerado em alta temperatura e baixa pressão extremamente raro na Terra, e não se sabia como um pedaço concentrado dele foi parar na Cratera de Gale, local escolhido para desembarque da Curiosity por evidências de ter sido um lago há 1 bilhão de anos.

“A descoberta de tridimita em um lamito na Cratera Gale é uma das observações mais surpreendentes que o rover Curiosity fez em 10 anos explorando Marte”, disse Kirsten Seebach, da Rice, coautora de um estudo publicado online na Earth and Planetary Science Letters.

"A tridimita é geralmente associada a sistemas vulcânicos de formação de quartzo, explosivos e evoluídos na Terra, mas nós a encontramos no fundo de um antigo lago em Marte, onde a maioria dos vulcões é muito primitiva."

Mistério da tridimita solucionado

Para resolver o mistério, Siebach e seus colegas começaram reavaliando os dados de cada descoberta relatada de tridimita na Terra. Eles também revisaram materiais vulcânicos de modelos de vulcanismo de Marte e reexaminaram evidências sedimentares do lago Gale Crater.

Eles então criaram um novo cenário que correspondia a todas as evidências: o magma marciano permaneceu por mais tempo do que o normal em uma câmara abaixo de um vulcão, passando por um processo de resfriamento parcial chamado cristalização fracionada até que silício extra estivesse disponível.

Em uma erupção maciça, o vulcão expeliu cinzas contendo o silício extra na forma de tridimita no lago da Cratera Gale e nos rios circundantes. A água ajudou a quebrar as cinzas por meio de processos naturais de intemperismo químico, e a água também ajudou a separar os minerais produzidos pelo intemperismo.

O cenário teria concentrado tridimita, produzindo minerais consistentes com a descoberta de 2016. Também explicaria outras evidências geoquímicas encontradas na amostra, incluindo silicatos opalinos e concentrações reduzidas de óxido de alumínio. “Na verdade, é uma evolução direta de outras rochas vulcânicas que encontramos na cratera”, disse Siebach.

"Argumentamos que, como só vimos esse mineral uma vez, e estava altamente concentrado em uma única camada, o vulcão provavelmente entrou em erupção ao mesmo tempo em que o lago estava lá. Embora a amostra específica que analisamos não fosse exclusivamente cinza vulcânica, era cinza que tinha sido intemperizada e classificada pela água."

Se uma erupção vulcânica como a do cenário ocorresse quando a Cratera Gale continha um lago, isso significaria que um vulcanismo explosivo ocorreu há mais de 3 bilhões de anos, enquanto Marte estava em transição de um mundo mais úmido e talvez mais quente para o planeta seco e estéril que é hoje.

"Há ampla evidência de erupções vulcânicas basálticas em Marte, mas esta é uma química mais evoluída", disse ela. "Este trabalho sugere que Marte pode ter uma história vulcânica mais complexa e intrigante do que imaginávamos antes do Curiosity."