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Empresa japonesa quer reciclar cobalto, lítio e cobre para baterias

·3 min de leitura
Recycled cobalt sulfate is seen at an urban mining plant in Gunsan, South Korea, April 2, 2018. Picture taken on April 2, 2018.   REUTERS/Kim Hong-Ji
O sulfato de cobalto reciclado, visto aqui em uma planta de mineração urbana na Coreia do Sul, é usado em baterias de armazenamento. REUTERS/Kim Hong-Ji
  • Método da Sumitomo Metal promete fornecimento mais confiável de cobalto, lítio e cobre;

  • Reciclagem também pode fornecer baterias de veículos elétricos mais baratas a longo prazo;

  • Reciclagem pode ser maneira de baratear produção e cortar problemas de suprimentos;

A empresa Sumitomo Metal Mining começará a reciclar cobalto, lítio e outros materiais importantes de baterias usadas de veículos elétricos, de acordo com informações da Nikkei Asia. Aproveitando sua experiência em refino de cobre, a empresa desenvolveu um método para extrair os materiais de baterias de veículos elétricos usadas, esmagando-as, aquecendo o pó resultante a temperaturas específicas e ajustando os níveis de oxigênio. A empresa considera o processo o primeiro desse tipo no mundo.

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Esses materiais são usados ​​em cátodos de baterias de íon-lítio, o tipo mais comum de bateria em veículos elétricos, e espera-se que a demanda global por eles só cresça. A descoberta da Sumitomo Metal poderia impulsionar o suprimento doméstico do Japão desses materiais, beneficiando os fabricantes de baterias de veículos elétricos do país, de acordo com a Nikkei Asia.

Reciclagem pode ser maneira de baratear produção e cortar problemas de suprimentos

A Sumitomo Metal planeja fazer uma central de reciclagem no Japão até 2023. Ela terá capacidade para processar 7.000 toneladas de baterias trituradas por ano - o suficiente para extrair 200 toneladas de cobalto, suficientes para 20 mil veículos elétricos, de baterias usando níquel-manganês, ou cátodos de cobalto. Outras empresas como JX Nippon Mining & Metals e Umicore também estão trabalhando em maneiras de reciclar esses materiais. Mas eles têm lutado para manter os custos baixos, com seu foco em processos que requerem produtos químicos caros.

Em contraste, a Sumitomo Metal disse que está no caminho certo para extrair materiais comparáveis ​​em qualidade às alternativas de mineração a um custo relativamente baixo e em volumes comerciais. A empresa disse que seu método permanecerá competitivo mesmo se o lítio extraído cair para cerca de US$ 5 ou US$ 6 por quilo, ou mesmo se os preços do níquel e cobalto voltarem aos níveis mais baixos.

A demanda relacionada a veículos elétricos fez com que os preços desses materiais disparassem, e adquiri-los tornou-se cada vez mais desafiador para as empresas em todo o mundo. O lítio mais que dobrou em um ano, para quase US$ 30 por quilo, enquanto o cobalto aumentou cerca de 80%, para cerca de US$ 60.000 por tonelada.

Além disso, muitos desses materiais apresentam riscos de conformidade e cadeia de suprimentos. Cerca de 70% do cobalto mundial é extraído da República Democrática do Congo, alguns com o uso de mão de obra infantil, e cerca de 60% é processado na China. Algumas montadoras estão resolvendo o problema por conta própria para minimizar esses riscos. Além disso, a Tesla garantiu no ano passado os direitos de mineração de lítio em Nevada.

A pressão está crescendo para usar mais materiais reciclados em baterias de veículos elétricos. De acordo com os regulamentos propostos em novembro, a União Europeia pretende exigir que as baterias de elétricos contenham um mínimo de 12% de cobalto reciclado e 4% de lítio e níquel reciclados até 2030. O Grupo Volkswagen começou a testar maneiras de extrair esses materiais de baterias descartadas.

As baterias de veículos elétricos geralmente perdem cerca de 30% de sua capacidade e precisam ser trocadas após uma década. As baterias velhas destes são frequentemente reutilizadas como células de armazenamento estacionárias, o que significa que não são descartadas por mais alguns anos. Por enquanto, a empresa planeja obter pequenos volumes de baterias trituradas e usar os materiais extraídos para a produção interna de cátodo. Ela pretende investir agora para obter uma vantagem sobre seus rivais assim que a reciclagem se tornar mais difundida.

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