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Como passei de mãe solteira sem teto a empreendedora e CEO

O terno era cinza, de um designer americano clássico, conhecido por atender mulheres de carreira afluentes. O tecido listrado tinha peso, e o corte era em linha A de bom gosto que, pode-se imaginar, algum executivo importante tinha escolhido por sua forma lisonjeadora, mas sensível.

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Quando Shaquan Hoke vestiu este conjunto de duas peças e foi para a Dress for Success no Queens há 14 anos, ela era uma mãe solteira sem um lar com cinco filhos com menos de 8 anos.

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Ela havia completado um programa de três semanas de preparação para o trabalho e estava prestes a iniciar suas entrevistas no campo de desenvolvimento da comunidade, mas ela não tinha dinheiro para uma roupa apropriada.

Hoje, Hoke, agora uma executiva-chefe e empresária de 43 anos, pisa no local da entrevista de hoje com um vestido violeta, mãos cruzadas em frente ao corpo, como um monarca benevolente examinando seu reino.

Ao mesmo tempo autoconfiante e confusa com a perspectiva de ser arrumada para a câmera (ela ligou para sua mãe mais cedo para acalmar os nervos), Hoke diz que não pôde deixar de ver essa sessão de fotos como uma reconstituição da versão de conto de fadas de quando ela entrou pela primeira vez na loja Dress for Success, apreensiva de que seria tratada como um caso de caridade - ou pior, "uma criminosa só porque eu precisava de ajuda."

Mas essa "adequação" inicial - se adaptar às roupas de trabalho, no nível da DFS - provou ser o início transformador de uma relação profunda com a organização sem fins lucrativos que se estenderia por mais de uma década de sua vida profissional e pessoal.

"Depois de pesar o custo de não comparecer [à minha entrevista inicial na DFS], decidi orar antes de entrar no que eu pensava ser uma toca de leão", diz Hoke. "[Mas] todo mundo era tão simpático e sorridente como se eu fosse um parente há muito perdido que tinha acabado de chegar à cidade. Foi alarmante para mim, pois eu já havia tido problemas de confiança por ser tratada com indiferença pelo meu status econômico. Eu fui tratada com respeito [lá], e mais importante, fui notada. Quero dizer, eles me notaram. Eu estava lutando para recuperar algum tipo de normalidade, como uma mulher negra não-padrão que tinha problemas com a imagem do próprio corpo tentando entrar em um campo dominado por homens. Eu senti que as pessoas olhavam para o meu corpo e cor da pele antes de me verem como uma pessoa."

Naquele dia, chorando no reflexo do espelho, Hoke diz que sentiu como se estivesse perdendo seu antigo eu, a Shaquan que assumiu um papel passivo em sua própria vida depois de sobreviver ao abuso e internalizar ideologias autodestrutivas. Em seu traje de mudança de paradigma - o primeiro que ela havia comprado - Hoke foi contratada por uma organização de serviços de emprego e se envolveu com a Dress for Success como voluntária, passando da triagem de roupas doadas para oficinas de carreira e organizando captação de recursos.

"Aprendi com a equipe da DFS que tenho uma voz forte e que minha experiência passada é uma luz para ajudar os outros", diz Hoke sobre a organização sem fins lucrativos, que ela chama de "mentora silenciosa". "A DFS me impediu de me fechar em mim mesma. Fui colocada na frente de outras mulheres para falar, para educar e inspirar [indivíduos] como eu. Aprendi que o meu passado me fez mais forte e que não há problema em tropeçar no caminho, basta apenas seguir."

Novo recomeço

Hoke mais uma vez colocou em prática essa resiliência bem-aprendida no que ela chama de um segundo ponto de virada em sua vida: depois de quase quatro anos no serviço, ela foi demitida.

Ela diz que sabia que nunca mais iria queria ficar desabrigada, então teve que usar todas as habilidades que aprendeu para continuar a sustentar sua família. Mas desta vez, ao contrário de quando ela estava indo em entrevista para o trabalho anterior, Hoke diz que houve uma notável ausência de desespero, porque ela sabia que poderia se voltar para um grupo de mulheres que se tornou uma constante em sua vida: e assim ela retornou à Dress for Success como funcionária.

Lá, Hoke diz que reconheceu que tinha o dever de retribuir "ajudando outras mulheres a se verem dignas de tudo o que a vida reserva para elas". Ajudando mulheres na DFS com histórias semelhantes à dela em networking e desenvolvimento pessoal a motivou a começar a Beyond A JOB, Inc., uma empresa de consultoria de carreira e emprego, em 2015. Hoke diz que abrir seu negócio foi um ponto crucial para avaliar quão longe ela havia chegado desde que pisou pela primeira vez na DFS.

"Fiz a transição da ideia de ser [empregada por outra pessoa] para realmente apropriar-me das habilidades que ganhei ao longo dos anos, [enquanto] conseguia monetizar essas habilidades. As pessoas viram o valor que eu tinha, e foi incrível para mim ter esse primeiro cliente e ganhar dinheiro com as habilidades que eu tinha."

Embora Hoke ainda fale de suas realizações com um toque de descrença, ela está melhorando sua confiança de maneira sempre crescente, sediando uma transmissão ao vivo nas mídias sociais para pedir doações para o projeto Courage to Give, seu esforço filantrópico para coletar itens de cuidados pessoais e fornecer ferramentas de trabalho para as mulheres sem-teto e suas famílias.

E agora, ela está trabalhando por um futuro estável e financeiramente seguro, fazendo mestrado e investindo em propriedades para negócios e família, uma das quais ela planeja converter em um espaço para mães adolescentes reconstruírem suas vidas. Isso além de expandir a Beyond A J.O.B., com ambições para garantir um contrato do governo que forneça serviços de carreira para mulheres em uma cidade, estado ou em escala federal.

"Todas nós viemos de algum lugar", diz Hoke. "Todas nós temos nossas jornadas. Todas nós passamos por um precipício. Mas o fato de estarmos aqui neste espaço, mostra que estamos aqui para superar e ainda podemos nos amar e cuidar. De onde estou agora, eu preciso ajudar os outros que estão lutando como eu estava. E para poder falar com eles da maneira que falaram para mim, estou honrada de estar em uma posição de fazer isso”.


Chelsea Peng

Refinery29